任何一种文体——不论是故事、讲道、诗或任何其他的,都可以借着一些普遍性的规则或原则解释清楚。首先的一个原则就是:借着上下文来解释经文。上下文是在一句话的前面和后面的文字,和正文在一起的部分。一般而言,上下文分为两种:在正文之前或紧接着正文的称为“紧接”的上下文或“靠近”的上下文;正文的前一章或下一章,甚至其它部分(同一卷书)的上下文,称为“远方”的上下文或“遥远”的上下文。

就文字的长短分,上下文也有各种不同的形式。通常,单单看一个字,我们不能明白;但放在整句话或整段文章中就明白了;这时,这句子就是那个字的的上下文。片语的情形也是如此。有时,一句话本身的意思可能模糊不清,那么这句话所在的那一小段或整段文章就是它的上下文了。我们可以用耶稣的比喻做例子。在一些重要场合,耶稣作了许多的比喻,然后祂从里面引出祂的真理。整个故事中,当时的环境背景和真理的应用就是比喻本身的上下文。诗是一种特别的文体,而希伯来诗通常是对偶体;其中的一句是另一句的上下文;而整篇诗则是这一对偶体的上下文。

有时候,上下文的重要性,会因着基督徒的一些好习惯而被忽略;其中一个就是背经。背经是好事,我们应该把神的话丰丰富富的藏在心里。我们不可能把圣经整章、整卷的背下来,所好只好几节、几节的背。可是往往没有把整句的经文背下来,只被了一份(例如罗三23);这样当然不明白完整的。可是我们的记忆却以为这一部分的经文已经是完全的了。特别是圣经的应许方面,这种情形最多。常常圣经的应许是带有条件的,可是我们只喜欢后面的应许部分,于是背了下来,把前面的条件忽略掉。以赛亚书五十八11是一个显著的例子:“主必时常引导你……”可是在这充满希望的句子之前,我们不要忘了有两个“若”字开始的句子:“你若从你中间除去重轭……你心若向饥饿的人发怜悯……”(赛五十八9、10)

另外一个可能产生害处的好习惯是:使用经文汇编来读圣经的词。比如说,我们很容易在“恩惠”或“忍耐”这些词汇下找到一些经文;可是我们很难得翻开圣经去查原来的上下文,于是就单单以这些个别的经文断章取义、穿凿附会在我们的主题上,随便做出一些结论,这样很容易把圣经的许多应许漏掉。

现在以约翰福音九3看看这上下文的原则。经文中说道“也不是这人犯了罪,也不是他父母犯了罪”,那么,是不是这三个人是无罪的人?单看这节经文,好像是如此。可是我们知道这是不对的,因为圣经清除说道,若不在基督里,没有人是无罪的(罗三9、10、23)。现在,假使有人说:“不管别的经文怎样说,既然这些经文是圣经上的额,所以这三个人是无罪的。”我们要怎么样才能指出他的错误呢?

看上下文就可以了。耶稣在这里是回答门徒的问题(2节)。他们不是问说:“这些人犯了罪吗?”而是“这人生来是瞎眼的,是谁犯了罪……”意思就是说:“这个人瞎眼是谁犯罪的结果?他自己的?或者他父母的?”耶稣给他们一个直接的回答:“也不是这人犯了罪,也不是他父母犯了罪,是要在他身上显出神的荣耀来。”

因此,借着上下文,我们可以澄清难懂的或是似乎与其他经文明确抵触的问题。

解释上下文的指引

又是上下文的作用不容易看出,下面的指引可以帮助我们。

1、思想经文(词、片语和句子)的所有可能意义。你可以找出一个或好几个意义,然后写下来。(当然你不要想的太玄、太离题。)然后找找看有没有什么解经上的问题?写下来。把经文的意义思考清楚,找出其中的可能问题,这总能给我们带来帮助。

2、要读经文的上下文。要了解一节经文,需要把前后那一段经文读熟;要确定有足够多的上下文。所以,不可以草率地只读几节经文就过去;多读一些上下文,可以使我们得知观念的内容或事情的经过。读第一遍,要从头到尾一次读完,不要想停下来解决问题。第二次以后就可以仔细地读,把字与字、或思想与思想之间的关联找出来。

3、更仔细地读经文。比如说连接词——它们常常在句子的最前面,要注意它与句子的关系。关于连接词,我们在后面第六章谈到其他的观察原则时,会举例说明。

4、注意那些重复出现的重要词语。这不包括那些平常的字,例如“和”、冠词“这”等等。当经文中的字,重复出现在上下文时,要特别注意,这可能是主题,或是显示经文间重要关系的字。同义字也要注意,例如哥林多前书十14-31节的“分受”、“吃”、“喝”等。

5、用你自己的话改写整段话——你所读的那段经文和经文的上下文。这可以看看你是不是明白整段话的内容,可以使你把思想清楚地表达出来。

6、试试看回答这个问题:这节经文在上下文中是什么意思?如果你说不出来,可能你还得继续读。可是,不要因得不到清楚的答案而灰心;有一些困难的经文,甚至学者都无法定论。要乐意神保留一些事,相信祂以后会给你亮光。

实例示范

我们现在来看一个实际的例子:哥林多前书十13“凡事都可行,但不都有益处。凡事都可行,但不都造就人。”它的意思是什么?“凡事”,是不是包括所有的事情。那么,凶杀、淫乱、自私、拜偶像都是“可行”?这当然不可能。但是,我们何以得知呢?

读全章就可以知道。第六章叫我们“不要贪恋恶事”;第七节和第十四节命令我们“不要拜偶像”;第八节说“不要行淫乱”。因此,我们可以由上下文得知,有些事情是不可行的。保罗不可能用23节的这句话,来反对他自己或违背圣经的其他部分。这样,借着上下文,我们得以避免一个看起来似乎是正确,而其实是错误的解释。但是上下文能把正确的解释找出来吗?

再留心读一读第十章,主题是什么?有没有重复出现的字?或许你会立刻注意到“吃”、“喝”和“相交”连在一起。注意第23节经文上文和下文,有许多关于“吃、喝”的经文。那么“吃”什么、“喝”什么呢?我们看19节和28节,就可以清楚知道答案:祭偶像之食物。

保罗在第23节是用一种对比的说法:凡事都可行,但不都有益处;因为不都是造就人。然后保罗有没有指出什么样的事是“可行的”,,但却没有益处的呢?他既然说了。特别注意第32、33节,我们看到保罗所开心的是神的荣耀和叫众人得益处。为着这个目的,所以有一些事情——例如吃祭偶像之食物,虽然是可行的,但是如果会因此而叫人跌倒,不能荣耀神,那么我们就不要去行。这就是第23节经文的意义。

下面是一些其他必须借助上下文才能解释的困难的经文:诗篇一三七4(基督徒的诗歌只能在自己的范围唱?)但以理书六4(但以理是一个无罪的人?)路加福音十六15(这有没有包括世间的教育和灯光用的电力呢?)罗马书十四4(它里面有一个和林前十23类似的问题。)

无论何时都需要参考上下文吗?

现在有一个需要面对的问题:无论什么时候,经文的上下文都是重要的事吗?是不是有些地方并不是那么必要的呢?比如说箴言中的一些话,或者说福音书里面的一些事件(例如路十三18-24)?

我认为,确实有许多的经文的上下文意义无法清楚看出。箴言中有许多独立的真理陈述,和上下文没有关系。(其实箴言乃是一种简短、有力,本身即有完整意义的陈述。)另外,在那些叙述的经文中,作者必须一方面拣取某些事件、事实、讲论,一方面舍去其他的部分,因此,整个内容不可能是一直连贯的。而且,他们常常把一些不是同时发生的事情放在一起。有的地方,事件之间的关联是清楚的;有的地方却很难看出来。(例如路十二49-59,其中似乎有好几个彼此之间没有什么关联的主题。)我们不必以为它们之间无论如何必定有关联。

请记住两件事:第一、不要太早以为经文彼此间没有关联;有些地方,第一眼看好像没有,但是仔细读一下就看出来了。第二、不要硬是在没有关联的地方,勉强造出一个来。我们既不可以强解经文,也不可以曲解经文。最后,即使有些例外,解经的第一个原则仍是:借着上下文解经。